Por qué se dice que lo cuentes para que te entienda tu abuela

En divulgación científica se suele decir que se deben explicar las cosas para que las entienda tu abuela. No siempre es posible. Quizás conozcas la leyenda que afirma que Albert Einstein dijo que “no entiendes realmente algo a menos que seas capaz de explicárselo a tu abuela”. No hay constancia documental. De hecho, el origen de esta idea, que no de la frase, está documentado a principios del siglo XIX, en una carta del geómetra francés Joseph-Diez Gergonne (1771–1859) escrita en 1825.

Me basaré en el artículo de June Barrow-Green, Reinhard Siegmund-Schultze, “‘The first man on the street’ — tracing a famous Hilbert quote (1900) back to Gergonne (1825),” Historia Mathematica 43: 415–426 (Nov 2016), doi: 10.1016/j.hm.2016.08.005. Me he enterado gracias a “Being able to explain your work to passers-by is laudable — but not always possible,” Nature 539: 330 (17 Nov 2016), doi: 10.1038/539330a.

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Las biografías de Einstein omiten la cita, o bien mencionan el libro de Alexander Moszkowski, “Conversations with Albert Einstein,” MIT (1920). En dicho libro Moszkowski dice que le preguntó sobre la relatividad a Einstein y este le contestó con una cita de Ernest Rutherford que dice que “un presunto descubrimiento científico no tiene ningún mérito a menos que pueda ser explicado a una camarera”. Tampoco hay constancia documental de este hecho.

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Las biografías de Lord Rutherford omiten la cita, o bien mencionan como fuente a David Hilbert. El 8 de agosto de 1900 dijo que un viejo matemático francés afirmó que “una teoría matemática no está completa hasta que no se la puedes explicar a la primera persona que pase por la calle”. Lo dijo en su famosa charla en el Congreso Internacional de Matemáticos en el que anunció su famosa lista de 23 problemas matemáticos para el siglo XX.

¿Quién era ese “viejo matemático francés” que menciona Hilbert? Un artículo publicado en la revista Historia Mathematica le ha encontrado. La búsqueda no ha sido fácil. Primero buscaron en el libro de citas de matemáticos de Robert Edouard Moritz (1914). La fuente podría ser el geómetra Henry Smith que la dijo en una conferencia en Bradford, West Yorkshire, Gran Bretaña, el 18 de septiembre de 1873, a la que asistieron Charles Hermite y Felix Klein. Se sabe que Hilbert leyó las obras completas de Smith, donde aparece una versión de dicha cita.

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Post completo en: La Ciencia de la Mula FrancisNAUKAS

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