La polémica del EmDrive: ¿Un motor que viola las leyes de la física o un bluff interplanetario?

Desde hace 15 años, el EmDrive ha llenado páginas de periódico. La gran esperanza de la exploración espacial, para algunos; y un timo descarado, para otros: la promesa de un motor que hiciera viables los viajes interplanetarios ha alimentado uno de los debates más enconados de la ingeniería aeroespacial contemporánea.

Pero algo cambió hace unos meses, cuando se supo que “American Institute of Aeronautics and Astronautics” iba a publicar una investigación sobre el famoso EmDrive. Una investigación que podría revolucionar la física para siempre o ser, de nuevo, un bluff. La investigación se ha filtrado en Reddit y la polémica está servida.

¿Qué es el EmDrive?

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El profesor Francis Villatoro lo explicaba de forma muy visualhace unos años: un EmDrive es un horno de microondas con forma de tronco de cono pegado a una nave espacial. Y lo mejor de esta definición es que es tal que así.

Propuesto en 2001 por el ingeniero británico Roger Shawyer, el EmDrive (o Propulsor electromagnético) es un motor electromagnético sin propelente o combustible; es decir, un motor que no necesita expulsar ninguna sustancia para moverse.

La teoría de Shawyer es tan sencilla que sorprende: consiste en una antena que produce microondas dentro de un recipiente metálico con forma de cono truncado. El recipiente está cerrado y, por tanto, no hay nada que pueda salir de su interior. En 2006, Guido Fetta, propuso un concepto similar.

En esencia, el EmDrive se basa en la idea de ’empujarse uno mismo’: como si tratáramos de usar nuestras propias manos de escalón para pillar impulso y saltar un muro. Es prácticamente igual: en el EmDrive, las microondas rebotan sobre el recipiente de tal forma que generan un impulso sin que intervengan masas de ninguna clase. Y como diría Newton, si no ejercemos una fuerza contraria en la otra dirección (con el suelo, por ejemplo) no hay impulso que valga.

Es decir, el funcionamiento del EmDrive viola más leyes que cualquier macrojuicio por corrupción. Y no leyes sin importancia: leyes como la de la inercia que, desde que se formuló en el siglo XVII, nadie ha conseguido violar nunca.

Si viola las leyes de la física, ¿cómo es que se sigue estudiando?

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Efectivamente, los defensores del sistema están convencidos de que sí funciona. Pero, por otro lado, la mayor parte de los físicos y los ingenieros están convencidos de que no puede funcionar. De hecho, durante una década, nadie le prestó demasiada atención. Afirmaciones extraordinarias (como la violación de las leyes más fundamentales de la física), requieren evidencias extraordinarias: y no, Shawyer no fue capaz de ofrecerlas.

Pero en 2012, un científico chino, Juan Yang, afirmó haber repetido con éxito los experimentos de Shawyer. Aunque el impulso era minúsculo (de unos 720 milinewtons), los medios se volvieron locos.

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Post completo en: Xataka Ciencia

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