La asombrosa Pan, la luna de Saturno

La sonda Cassini prometía ofrecernos imágenes únicas y espectaculares a lo largo de este año, el último de su dilatada misión alrededor del gigante anillado. Y ciertamente no está defraudando. ¿La última maravilla? Las imágenes en alta resolución de la luna Pan, que no se parecen en nada a lo que hemos visto hasta ahora en el sistema solar. Alucinen:

Cassini ya había fotografiado esta pequeña luna irregular de 34,4?×?31,4?×?20,8 kilómetros en el pasado y pudo comprobar que, al igual que Atlas, tenía una extraña forma de nuez o ‘platillo volante’ causada por un disco ecuatorial de material procedente de los anillos. Y es que Pan está situada en medio de la división de Encke y se dedica a ‘limpiar’ las partículas de hielo y polvo de esta zona del anillo A de Saturno. Pero hasta el momento no habíamos sido capaces de contemplar el disco de Pan en detalle. Las imágenes son tan sorprendentes que parecen modelos hechos por ordenador en vez de fotografías reales.

Otra vista de Pan y su sorprendente disco de material (NASA/JPL/Ian Regan).
Otra vista de Pan y su sorprendente disco de material (NASA/JPL-Caltech/SSI/Ian Regan).
Otra vista de Pan (NASA/JPL-Caltech/SSI).
Otra vista de Pan (NASA/JPL-Caltech/SSI).
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Pan en medio de la división de Encke (NASA/JPL-Caltech/SSI/Ian Regan).

Nadie se podía imaginar que este material acretado fuese tan fino que más que un disco parece una gasa alrededor de la Luna. Sin embargo, sobre el mismo se ven marcas que parecen cráteres, lo que indica un grosor y resistencia considerables. Al mismo tiempo el cuerpo de Pan también sorprende por la presencia de pocos cráteres y las numerosas fracturas que recorren su superficie, dándole un aspecto de nuez. La formación de estos discos de acreción es obviamente objeto de debate, pero el equipo científico de Cassini, incluyendo a Carolyn Porco, cree que pudieron aparecer tras la formación de los satélites, aunque antes de que estos limpiasen sus órbitas dentro de los anillos. Las partículas de los anillos se agruparían sobre el ecuador de Pan tras pasar por los puntos de Lagrange L1 y L2 (Pan muestra siempre la misma cara hacia Saturno), formando este característico disco. Es de suponer que las nuevas imágenes volverán a despertar el interés hacia las teorías de formación de estos discos tan curiosos.

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Post completo en: Daniel Marín. Eureka. NAUKAS

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